施耐德电气旗下欧陆公司庆祝不断创新的50年

作为施耐德电气旗下的一个重要品牌,这次里程碑式的周年庆展示了如何结合优质
的仪器产品组合和有才能的员工团队与全球客户形成相互信赖和长期的合作关系。

施耐德电气旗下欧陆公司正在庆祝开业50周年。过去50年,公司从一家办公室设 在一间小店铺上面的英国小型初创公司发展成为一个全球知名的专业仪器、系统和服务品牌。1965年,产 品开发始于某一位创始人的车库,MK1温度控制器就是在这里诞生的。这款最早的固态温控产品利用上世纪60年代快 速发展的高科技电子产品解决了硅晶制造工艺中的难题,为当时新兴且快速发展的行业提供了急需的温度控制准确 度。 

解决客户问题是欧陆公司的关键,工程师们热情地讨论在这个目标的指导下涌现出了多少个技术飞跃和创造性概念。 员工与客户始终有密切的联系,在整个生命周期(可能长达数十年)对产品负责,并了解会拖慢制造进度之问题的影 响。面临棘手的客户问题时,欧陆公司工程师经常在创造性地组合过程控制和工业应用专业知识的基础上 运用创新解决方案,尽可能加快进程。

有一次,一名研发工程师需要证明一项理论来帮助解决他认为是由工厂静电过多引起的某个问题。由于常规试验设备 达不到要求的效果,他别出心裁地用常见的软饮料罐头和橡皮筋做出了一个简易版范德格拉夫静电发生器。这不仅成 功地复制出导致故障的那种静电,也使他能够根据客户的产品适当修改试验。他的简易发生器对于静电理论的阐明是 如此有效,因此它成为欧陆公司STEM(科技工程数学)代表们所参加的工程和科技展览会上的一大亮点,通过一种简 单易懂的方式说明了复杂的工程问题。专业知识和寻找客户问题解决方案的决心是我们的一贯作法且依然是公司的一 个关键驱动因素,有时候我们会打破常规以解决问题,这样做也推动着工业技术以更大的步伐向前迈进。 

第一款控制产品为欧陆公司奠定了早期的成功,公司还认识到工业电子产品的发展潜力并借此发展壮大。多家独立公 司被设立以开发和制造数据记录仪(Chessell)、控制自动化系统(TCS Turnbull控制系统)和变速工业驱动(SSD Shackleton系统驱动)。四家公司均在全球范围内取得成功,并在1974年成立了一家国际控股公司“欧陆国际”,并 在之后的1999年通合并了 Siebe plc 和 BTR plc 成为英维思集团的一部分。最近,欧陆公司在2014年1月被施耐德 电气收购。欧陆公司变为施耐德电气旗下欧陆公司,且引人瞩目地被安排在施耐德电气工业业务组中“最领先”的专 业部门。

在反映欧陆公司历史特别是TCS之诞生的一次近期采访中,TCS创始人 George Turnbull 回忆起1974年他为了亲身了 解他们在制造眼镜玻璃时遇到的问题首次拜访英国最大玻璃制造商之一的场景。由于他非常清楚此过程需要长时间的 极高精准度温度控制,此次拜访成为他开发“MATRIC”系统的背景,该系统解决了客户所遭遇的玻璃质量加工问题并 第一次将系统架构纳入欧陆公司的产品范围。Turnbull 控制系统(TCS)公司诞生,其业务很快扩展到各个大陆。Sh ackleton 系统驱动(SSD)公司也拓展了全球业务,一度是英国最大的变速驱动和控制器制造商。 

一名效力多年的欧陆公司工程师 John Townsend(服务逾45年且现今仍担任顾问工程师)还记得1982年开发211控制 器/编程器的情形。该产品仍被那个时代的控制工程师视为是业内一个关键技术里程碑。他说,“它使用方便,那时 没有其他控制器能在一个小盒子中同时容纳它的编程器和控制器输出,这是一大优势。之前,这种组合是通过使用一 套电线将多个小盒子连在一起实现的。211还是首批基于微处理器芯片的装置之一。这些装置仍然非常简单,采用 “机器”代码编程。Jim Hall 负责这项非常细致的工作。”为了显示一眼就能看到的读数,John 的团队突破传统, 使用了橡皮筋。拉伸橡皮筋跨过金属钉以参照时间形象地以图形形式表示温度曲线,这是一个简单的创意。使用了两 个电视调谐器开关用于对单独段的时间和温度进行机械设置。211彻底改变了半导体制造和金属热处理等需要高稳定 性和准确性的许多温度相关工艺,且与之前的型号相比,编程更快、管理更简单。二十多年来它赢得了众多客户,证 实了这一巨大的成就。最近,法兰克福的一位客户自豪地发来一张照片,照片中是他在1982年安装而至今三十多年仍 在使用的211控制器,旁边是时新许多的 nanodac™ 记录仪/控制器,二者用于制造现代超导晶体和材料。 

凭借多项世界首创和开拓性发展,比如第一款单回路独立微处理器、6350过程控制器和作为第一款使用表面贴装技术 的控制产品而赢得1984年设计协会奖的810微处理器PID控制器,欧陆公司的成功还在继续。1985年 MaxiVis 面世, 这是为诸如炼油厂的大型系统和应用提供解决方案的一种创新专有分布式控制系统(DCS),此系统主宰市场超过十 年。除了这些,Chessel 还推出了另一项世界首创,即4001可编程数据记录仪,这是第一款带数字显示器的纸带、可 编程、多通道记录仪。这款产品前所未有,市场需求量之大导致交付周期长达48个星期。

在25周年庆时,创始人之一 Jack Leonard 回忆起欧陆公司的许多全球业务是如何通过志同道合的工程师和行业领先 专家融合其知识建立今天仍然存在的伙伴关系而产生的。《新科学家》在其1987年2月刊中将 Jack 描述为“一位技 术方面的企业家,他促成了一些令人叫绝的技术进步,注重业务经营的重要细节。” 

一名欧陆公司销售总监回忆起在九十年代中期他有一次如何使用4180G图表记录仪将一次不测之祸变为成功的拜访客 户之行。在会见客户的路上,汽车的行李箱突然打开,记录仪不仅跌出去还被经过的一辆卡车撞到。掸去产品的灰尘 后,他继续上路,不想让客户失望并祈祷他可侥幸躲过展示这款型号的机会。当然,客户要看这款产品,好消息是它 运转良好,这时他才讲述了路上发生的事,完美地证实了这些记录仪有多么坚固!事实上,图表和笔在欧陆官网 仍然有售,以装备现今仍在使用的装置。 

在接下去的25年,创新和世界首创仍在继续。首款网络化多回路控制器T640过程控制器是最经久不衰的产品之一,和 TC3000功率控制器均争霸了两个世纪。TC3000是行业首款基于微处理器的晶闸管,也是2007年获奖产品 EPower™ 功 率控制器的先驱。随后在1993年,含设计首创“无光隐藏”键盘的4200记录仪夺得更多设计奖项,同年还推出了举世 无匹的首款混合图形记录仪4250G。它有一块图形显示器,并内置存储器用于以一种安全的数字格式记录数据,同时 屏幕后有纸质图表备份,更添安心。这是将受管制行业从纸质记录转向数字记录的第一步,后者现在已经是大多数行 业广为接受的一种数据收集方法。最近,首款带PID控制的混合记录仪 nanodac™ 记录仪/控制器在2011年斩获 Les Mesures 测量技术大奖,最后,EOS欧陆在线服务通过移动友好型工厂视图和界外安全数据存储让我们与时俱进。

那么,客户为何继续选择欧陆公司呢?“独特区别在于我们力求理解客户的处理内容并调整我们自身以解决
他们的过程问题”,业务发展经理 Dick Van der Geest 说。解决方案总监 Tom Scheck 补充说,“我们只卖 两件东西,那就是我们的品牌价值和我们的应用诀窍,我认为那就是人们购买欧陆产品的原因。”“五十年对任何企 业而言都是一个令人敬畏的里程碑。副总裁 Chris Ashworth 如是说。我们在过去50年取得的成功真正有两个方面, 那就是我们作为一家公司的创新以及我们的员工。我们在全球范围内有一支具有真才实学的员工队伍,其中包括为我 们的销售部门和客户提供支持的细分市场和应用专家。” 

作为对未来的回答,Chris 补充说,“我们有一个创新研究和产品开发组为我们的重点行业实施新技术,还有世界一 流的制造部门。”从2014年起,我们还有施耐德电气的全球电源系统,进一步加强了我们的产品。反过来,我们仪器 的质量、行业专门知识以及我们知识产权的完整性也强化了施耐德电气的工业产品。”

欧陆公司产品几乎触及现代生活的各个方面,从驾驶的安全汽车、手机中的电子电路到有助于提高生活品质的处方 药,甚至包括每天早上喝的一瓶牛奶。热处理、生命科学、玻璃、塑料、食品与饮料是重点行业与欧陆应用专业知识 所在绝非巧合。展望未来,欧陆公司可靠的创新和世界首创能力正吸引应届毕业生工程师加入其中,使得企业能够继 续开发新的工业解决方案,这些解决方案不仅将维持欧陆与其全球客户的长期关系,还将通过解决未来挑战性工业过 程问题获得进一步发展。 

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